Kia sai kunnian isännöidä kautta-aikojen ensimmäisenä autonvalmistajana World Car Awards (WCA) -tuomaristoa. WCA on valinnut vuodesta 2004 lähtien vuoden auton maailmassa. Tuomaristossa on 86 jäsentä eri puolelta maailmaa, myös Suomesta, kun pitkän linjan autotoimittaja Toni Jalovaara nimettiin viime vuonna edustamaan Pohjoismaita ja Baltiaa.

Maaliskuun lopussa Koreaan suuntautuneella matkalla ryhmä sai ensikäden tietoa Kian tulevaisuuden suunnitelmista. Samalla he pääsivät tutustumaan automalleihin, joiden tuotantoa ei ole vielä aloitettu tai jotka ovat vasta tulossa myyntiin.

”Täytyy ottaa ensin askel taaksepäin ja todeta, että viimeisten kymmenen vuoden aikana Kia on edennyt niin muotoilultaan kuin teknisesti hurjin loikkauksin”, Jalovaara aloittaa.

Hän jos joku tietää mistä puhuu. Jalovaara laskee koeajaneensa yli 30 vuotta kestäneen uransa aikana yli 3000 ajoneuvoa.

”Nuorempana pidin kirjaa ajamistani autoista, ensin ruutuviholla ja tietokoneajan myötä excelissä. Valitettavasti ihan kaikkia en ole kirjannut, mutta suurimman osan kuitenkin. Olen urani aikana ajanut yli 3000 erilaisella ajoneuvolla moottoripyörästä täyspitkään ajoneuvoyhdistelmään. Toki suurin osa eli varmasti yli 95 prosenttia on ihan tavallisia henkilöautoja.”

Kian kehitys vakuuttavaa

Etelä-Koreassa toimittajien tentattavana oli myös Kian ajettavuudesta vastaava Albert Bierman, jolla on vahvat näytöt suorituskykyisten autojen kehittäjänä. Bierman vastasi ennen Kialle siirtymistään BMW:n M-sarjan autojen ajettavuudesta. Hän on vaikuttunut Kian huimasta kehitysvauhdista.

”Suurin ero saksalaisiin verrattuna on nopeus. Korealaiset haluavat jatkuvasti lisää. He eivät ole koskaan tyytyväisiä”, Bierman kiteytti.

Myös Jalovaara on pannut merkille Kian vauhdin sähköistyvillä automarkkinoilla.

”Uusimmat mallit ovat tehneet todella hyvän vaikutuksen alkaen e-Nirosta, joka on juuri tulossa myyntiin. Koreassa oli mahdollisuus ajaa sen pikkuveljeä, Soul EV:tä, joka oli kerrassaan hauska tuttavuus niin kaupungissa kuin radalla. Varsinkin viime mainittu oli melkoinen yllätys, sillä kompaktin sähköauton ominaisuudet ylittivät odotukset vaativissa olosuhteissa”, Jalovaara sanoo.

World Car Awardsin johtaja Mike Rutherford arveli jo Koreasta kirjoittamassa matkaraportissaan, että Soul EV (Euroopassa e-Soul) on vahva ehdokas vuoden autoksi maailmassa yhdessä tai useammassa luokassa vuonna 2020, jolloin ehdokaslistat laatii Toni Jalovaara.

”World Car Awards täyttää tänä vuonna 15 vuotta ja olen siellä vielä noviisi. Virallisesti edustan Suomea, mutta olen samalla ainoa pohjoismainen tuomariston jäsen, eikä täydennystä ole odotettavissa. WCA halusi mukaan tuomarin, joka tuntee talviset olosuhteet ja niiden vaatimukset.”

Vuoden auto maailmassa 2019 valitaan New Yorkin autonäyttelyssä 17. huhtikuuta.